土卫六上发现大型液态湖泊

2008年08月01日21:07  来源:《重庆晚报》

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土卫六液态湖的图像。
  美国科学家7月31日在英国《自然》杂志上撰文说,卡西尼轨道探测器最新观测数据表明,土星最大卫星土卫六表面存在一个大型湖泊,充满液态乙烷和其他低分子量碳氢化合物。土卫六成为除地球外,人类迄今在太阳系中观测到表面存在湖泊的首个天体。

  新发现的这处湖泊位于土卫六南极地区,形似人体脚掌。湖长约235公里,面积约2万平方公里,比地球上北美安大略湖面积稍大,因此被称为“安大略卫星湖”。

  卡西尼轨道探测器2004年开始环绕土星及其卫星运转。由于土卫六笼罩在大气和细微悬浮颗粒物中,探测器只能借助特定波长的红外线找到透明观察“窗口”。除乙烷外,研究人员认为,“安大略卫星湖”中还存在液态甲烷、氮和其他低分子量碳氢化合物,但不存在水冰、氨水和二氧化碳。至于“安大略卫星湖”的深度,仅靠视觉和红外成像光谱仪所得数据,研究人员还不能作出结论。

  在视觉和红外成像光谱仪拍摄到的图片上,除可以看到黑色的“安大略卫星湖”外,还可以看到更为明亮的海滨线和两者间过渡的深色湖滩。科学家认为,这种外观表明“安大略卫星湖”正在蒸发。土卫六表面温度为零下184摄氏度左右。专家认为,土卫六上存在液体循环系统,碳氢化合物蒸发后形成“云”,再通过“降雨”落回地面,流进河道汇入湖泊。

  美国《科学美国人》杂志报道,土卫六上存在丰富的有机化合物和氮等元素,与地球早期生命形成时的环境相似。科学家说,这些化学物质是类似脱氧核糖核酸(DNA)等具有自我复制能力的物质存在所需的基本物质。不过,土卫六上也存在制约生命存在的重要因素。一是温度过低,二是尚未发现水的存在。水是目前公认的生命存在的必要条件。约翰斯·霍普金斯大学应用物理实验室行星学家拉尔夫·洛伦茨说,美国国家航空和航天局与欧洲航天局可能研发针对土卫六的湖泊着陆探测器,进入“安大略卫星湖”,采集样本分析。有专家说:“如果我们在土卫六上找到生命,那就证明生命是宇宙一种基本现象,可能在我们认为无法孕育生命的环境中诞生。”

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(责任编辑:陈悦)
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