文學家發現罕見的星系“死區” 

人民網綜合

2008年07月24日07:49  

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風車星系。(來源:中國網)
  借助美國宇航局的“斯皮策”紅外太空望遠鏡,天文學家發現遙遠的風車星系最外圈一個環帶中沒有任何有機物,存在生命形式的幾率為零。這種“死區”在星系中極為罕見。

  美國宇航局日前發布了“斯皮策”望遠鏡的最新紅外觀測圖像,並以不同顏色標示風車星系不同波長的紅外線,波長3.6微米的為藍色,8微米的為綠色,24微米的為紅色。圖像顯示,風車星系中心大范圍區域像藍色漩渦,而環繞星系的外圈卻呈現出奇特的珊瑚紅色。

  天文學家在新一期美國《天體物理學雜志》上發表論文分析了風車星系為什麼會有一個紅色的外圈凸顯。他們認為,這一外圈中缺少正常情況下遍布整個星系的有機分子——多環芳香烴,因而它在紅外觀測中明顯異於星系其他區域。

  地球上隻要有燃燒反應的地方就有多環芳香烴,比如汽車排氣管中、燒烤架上。在宇宙星系中,哪裡有恆星孕育,哪裡就有多環芳香烴。這些含碳的有機分子看上去像星際塵埃。天文學家認為,這類分子轉化后就可能成為構建生命的“原料”。美國太空望遠鏡科學研究所的卡爾·戈登說:“假如你要到風車星系去尋找生命,恐怕它的外圈地帶你看都不願看一眼,因為連有機物都沒法在這裡幸存。”

  風車星系由於看上去像長滿了無數的螺旋臂而得名,它的正式名稱是“梅西耶101”。這一星系位於大熊星座,距地球約2700萬光年。風車星系以金屬元素分布的高梯度而著名,其中心地帶金屬密度最高,向外隨著距離中心越來越遠,金屬密度急劇下降。

  風車星系的多環芳香烴分布和金屬分布呈現出類似的梯度,所不同的是,多環芳香烴在比較靠外的區域密度迅速降低,到最外圈區域竟徹底消失了。

  天文學家分析認為,風車星系的外圈存在一個臨界區域,在那裡有機物遭破壞消失,這很可能是由強烈輻射造成的。這一發現將有助於天文學家了解最早期恆星和星系的形成環境。在宇宙早期環境中,金屬或者多環芳香烴分布都不多。(新華社 張忠霞/文)

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(責任編輯:單芳)
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